El anillo de corriente eléctrica de la Tierra

cinturones de Van Allen

Las sondas Van Allen de la NASA descifran el comportamiento a largo plazo del anillo de corriente de la Tierra

Nuevos hallazgos, basados en las observaciones de las sondas Van Allen de la NASA durante el último año, ha revelado que el anillo de corriente -un anillo de corriente eléctrica originada por iones energéticos que rodean nuestro planeta- se comporta de una manera muy diferente de lo que en principio se había creído.

Durante mucho tiempo se ha pensado que el anillo de corriente se expandía y menguaba a lo largo del tiempo, pero estas nuevas observaciones nos muestran que esto es cierto solamente para algunas de las partículas, ya que otras se mantienen de forma permanente.

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Auroras Polares. El gran fenómeno eléctrico de la Tierra

El propósito principal de este artículo es apoyar y ratificar lo que publiqué recientemente en la entrada “Encelado ¿Géiseres que se mueven?“. Hablemos para ello de las Auroras Polares.

Manchas solares 14 de octubre de 2011
Manchas solares el día 14 de octubre de 2011. SDO/HMI

Las auroras polares (boreales o australes) constituyen la manifestación eléctrica del plasma más evidente en la Tierra. Son provocadas por el viento solar pero sobre todo por las erupciones solares (CME ó Erupciones de masa coronal –del Sol). Recordemos antes que las que pueden producir mayores efectos significativos en nuestro planeta, se clasifican en tres categorías, en función de su energía o intensidad: C, M y X. Cada una de ellas tiene a su vez 9 niveles. Por lo tanto, de menor a mayor serían: C1…C9, M1…M9, X1…X9.Pues bien, el pasado día 14 de septiembre se produjo una CME, de categoría C9, dirigida casi directamente a la Tierra. Provenía de la mancha solar número 1289.

Las previsiones decían que el día 17 de septiembre dicha CME llegaría a la Tierra, provocando la formación de auroras especialmente intensas en ambas zonas polares.

La ISS (Estación Espacial Internacional), que sigue su periplo alrededor de nuestro planeta a unos 350 km de altura, fue testigo del fenómeno y uno de sus astronautas tuvo el acierto de poder grabar las imágenes con una videocámara.

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El Sol amenaza nuestra tecnología

A continuación reproduzco un artículo publicado hace escasos días en un diario online de Estados Unidos, de ámbito universitario. Se trata de una entrevista al profesor de física Ramón E. López, de la “University of Texas at Arlington“. Es coautor del libro “Storms from the Sun” (“Tormentas del Sol”), sobre el “clima” del espacio y lidera un grupo de investigación que trabaja con la física del espacio y con la educación en la ciencia.

Este artículo es una muestra de un tema de actualidad, tan interesante como preocupante: la actividad solar en aumento y sus posibles consecuencias para el Sistema Solar y sobre todo para nuestro planeta, tanto sobre nuestra tecnología como sobre la vida misma.  Este artículo se centra exclusivamente en la tecnología. 

Ramón López, astrofísico
Ramón López, astrofísico

El profesor de física Ramón López, de la University of Texas at Arlington, y su equipo de investigadores están trabajando con otros físicos de Estados Unidos para desarrollar modelos computacionales que puedan avisar a los científicos del daño que la situación “meteorológica” del espacio pudiera ocasionar. De hecho, López se ha autodefinido como “el hombre del tiempo” del espacio.

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Terremotos y actividad solar

Este año 2011 está siendo verdaderamente prolífico en manchas solares, lo cual va en línea con el hecho de que estamos a punto de llegar al máximo del ciclo de 11 años de manchas solares (ciclo 24), previsto para 2012.

De los aproximadamente 270 días transcurridos de 2011, únicamente en dos de ellos no ha habido manchas solares, lo cual muestra claramente la tendencia en la que nos encontramos. Para ver el contraste con años anteriores, por ejemplo en 2009 hubo nada más y nada menos que 260 días sin manchas solares. Claramente las manchas solares van en aumento.

La fotografía siguiente muestra el Sol tal como se veía el pasado día 9 de Marzo de 2011.

Imagen visible del Sol. Día 9 de Marzo de 2011. Tomada por la sonda SDO
Imagen visible del Sol. Día 9 de Marzo de 2011. Tomada por la sonda SDO (NASA)

Tal como se explica en nuestra sección EL SOL, las manchas solares producen grandes emisiones de iones, gran turbulencia e inestabilidad magnéticas y eyecciones de masa solar (CME). Estas erupciones expulsan plasma hacia al exterior con una potencia inusitada, llegando estas partículas cargadas a conseguir velocidades de más de 2.000 km/s. Por ejemplo, el viento solar viaja a una velocidad de entre 200 y 500 km/s.

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