El anillo de corriente eléctrica de la Tierra

cinturones de Van Allen

Las sondas Van Allen de la NASA descifran el comportamiento a largo plazo del anillo de corriente de la Tierra

Nuevos hallazgos, basados en las observaciones de las sondas Van Allen de la NASA durante el último año, ha revelado que el anillo de corriente -un anillo de corriente eléctrica originada por iones energéticos que rodean nuestro planeta- se comporta de una manera muy diferente de lo que en principio se había creído.

Durante mucho tiempo se ha pensado que el anillo de corriente se expandía y menguaba a lo largo del tiempo, pero estas nuevas observaciones nos muestran que esto es cierto solamente para algunas de las partículas, ya que otras se mantienen de forma permanente.

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Las dunas de Plutón

dunas en Pluton
Formaciones semejantes a Dunas en la superficie de Plutón. Crétito: New Horizons, NASA


Parece que la misión New Horizons de la NASA al planeta enano Plutón sigue planteándonos cada vez más retos y nuevos misterios. En todo lo alto se encuentran las recientes imágenes de la superficie del planeta revelando lo que parecen dunas de arena. Esto es un problema en sí mismo, puesto que la atmósfera de Plutón es actualmente demasiado delgada y débil como para generar el viento necesario que las cree.

Alan Stern, el investigador jefe de la New Horizons ha declarado “Hemos detectado extensas áreas rasgos semejantes a dunas. Estamos siendo cautelosos diciendo que se asemejan a dunas. Pueden ser dunas o pueden no serlo. Su origen está debatiéndose.”

El equipo de la New Horizons sugiere que la atmósfera de Plutón debe haber sido alguna vez lo suficientemente densa para crear dunas o formaciones semejantes a dunas -solo si alguna extraña fuerza hubiese sido capaz de conducir ese necesario viento.

Las improbables dunas no son algo nuevo para la ciencia planetaria. En los últimos años hemos apreciado dunas “imposibles” en cuerpos a través del Sistema Solar, incluyendo Marte. Se ha informado ya de la observación de claras dunas de arena sobre el Cometa 67P -claras incluso bajo la suposición estándar de que ningún cometa podría tener la atmósfera necesaria para crear dunas. Hasta hace poco tiempo, la ciencia de los cometas nunca ha llegado a aventurar que pudiese haber viento en la superficie de un cometa.

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Misión MMS de la NASA. La reconexión magnética en el plasma

sondas-MMSLa Misión MMS (Magnetospheric MultiScale) de la NASA se propone investigar la manera en la que los campos magnéticos de la Tierra y del Sol se conectan y desconectan entre sí, transfiriéndose energía de forma explosiva en un importante proceso que tiene lugar en el Sol, en otros planetas y en cualquier lugar del Universo y que es conocido como “reconexión magnética”. La misión MMS utilizará la magnotesfera de la Tierra como un auténtico laboratorio para estudiar la microfísica de los tres procesos fundamentales del plasma eléctrico:

  1. Reconexión magnética
  2. Aceleración de partículas energéticas
  3. Turbulencia

Estos procesos tienen lugar en cualquier sistema astrofísico de plasma, si bien pueden ser estudiados in situ solamente en nuestro Sistema Solar y, de manera más eficiente, en la magnetosfera de la Tierra, en la que controlan la dinámica del entorno geoespacial y juegan un papel importante en el proceso conocido como el “clima espacial”, que afecta a nuestros modernos sistemas tecnológicos como redes de telecomunicaciones, navegación GPS y redes eléctricas.

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Ondas de plasma empujan al Voyager 1 hacia el espacio interestelar

Nave Voyager 1La onda de plasma eléctrico que la nave espacial Voyager 1 de la NASA comenzó a experimentar a principios de este año todavía se está propagando hacia el exterior, de acuerdo con nuevos resultados. Se trata de la onda de choque de mayor duración que los investigadores hayan visto en el espacio interestelar.

“La mayoría de la gente habría pensado que el medio interestelar es tranquilo y silencioso. Pero estas ondas de choque parecen ser más comunes de lo que pensábamos”, dijo Don Gurnett, profesor de Física en la Universidad de Iowa en Iowa City. Gurnett presentó los nuevos datos en la reunión de la Unión Geofísica Americana en San Francisco.

Las ondas de plasma más habituales se producen cuando el Sol emite una eyección de masa coronal (CME), arrojando una nube eléctrica de plasma desde su superficie. Esto genera una onda de “presión eléctrica”. Cuando la onda tiene lugar en el plasma interestelar – las partículas cargadas que se encuentran en el espacio entre las estrellas – se produce un onda de choque que perturba el plasma.

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La melodía eléctrica del cometa 67P/C-G

Interpretación de cómo interactúa eléctricamente el Cometa con el viento solar
Imagen artística de la nave Rosetta orbitando en torno al comenta 67P
Representación artística de la nave Rosetta junto al Cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko

El RPC (Rosetta’s Plasma Consortium) ha desvelado una misteriosa “melodía” que el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko está cantando en el espacio. Karl-Heinz Glassmeier, principal investigador del RPC, que encabeza el “Space Physics and Space Sensorics” en el “Technische Universität Braunschweig”, nos amplía la información.

El RPC, en la nave Rosetta, se compone de 5 instrumentos que proporcionan una amplia variedad de información complementaria acerca del plasma eléctrico que rodea al Cometa 67P/C-G. Es importante recordar que el plasma es el cuarto estado de la materia, o estado fundamental de la materia, un “gas” eléctricamente conductor y que puede transportar campos magnéticos y corrientes eléctricas.

Estos instrumentos han sido diseñados para estudiar ciertos fenómenos, como por ejemplo la interacción entre el Cometa y el viento solar, un flujo continuo de partículas cargadas (plasma) emitido por el Sol. Por ejemplo, valores típicos del viento solar medidos en la Tierra son: velocidad de unos 400 Km/sg y densidad de carga 5 protones/cm3.

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Descarga eléctrica de 200 voltios entre la sonda Cassini y la luna Hiperión

La sonda Cassini (NASA) recibió el equivalente a una descarga eléctrica de 200 voltios de la superficie de Hiperión (una de las lunas de Saturno) cargada electrostáticamente, confirmando así que los objetos lejanos del sistema solar pueden tener carga eléctrica apreciable en su superficie, de acuerdo a la investigación de UCL (University College London)

La sonda Cassini (NASA) recibió el equivalente a una descarga eléctrica de 200 voltios de la superficie cargada electrostáticamente de Hiperión, una de las lunas de Saturno, confirmando así que los objetos lejanos del sistema solar poseen una carga eléctrica apreciable en su superficie, de acuerdo a la investigación de UCL (University College London).

[Comentario del autor: Esto corrobora uno de los postulados fundamentales del modelo cosmológico de Universo Eléctrico, que afirma que nuestro Sol es una fuente eléctrica de carga positiva y que los objetos planetarios (planetas, lunas, cometas y asteroides) poseen carga negativa, siendo ésta más fuerte cuanto más alejados estén del Sol
]

El estudio, publicado en Geophysical Research Letters, informa que la sonda Cassini, de la NASA, se conectó magnéticamente, durante unos instantes, con la superficie de la luna Hiperión, permitiéndole capturar un flujo de electrones que procedían de la superficie de la luna. Se sabe que la electricidad estática juega un papel importante en nuestra Luna carente de atmósfera, pero hasta ahora no teníamos ninguna evidencia de una superficie cargada en otros objetos del Sistema Solar.

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Cometa 67P / Churyumov-Gerasimenko. El modelo de Cometa Eléctrico

Conforme la nave Rosetta, de la ESA (Agencia Espacial Europea), se ha ido acercando al cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko, en los primeros días de agosto de 2014 hemos ido recibiendo imágenes de su forma y de su superficie, cada vez con mayor detalle y resolución. Lo primero que debemos apreciar es su forma, su morfología de doble lóbulo:

Cometa 67P/C-G
Imagen del cometa 67P tomada por la nave Rosetta el 3 de agosto de 2014 desde una distancia de 285 km. Crédito: ESA/Rosetta/MP

Quizás esto no le dice nada a la mayoría, pero debe saberse que el doble lóbulo (similar a un cacahuete) es una forma característica de algunos de los cometas ya estudiados por las diversas sondas que la NASA ha lanzado desde 1986.

Hay que reconocer que se trata de una forma muy peculiar. Los cometas y asteroides que vagan por el espacio tienen su origen en tiempos remotos, cuando choques y cataclismos a gran escala originaron la formación de nuestro Sistema Solar tal como ahora lo conocemos.

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