Las dunas de Plutón

dunas en Pluton
Formaciones semejantes a Dunas en la superficie de Plutón. Crétito: New Horizons, NASA


Parece que la misión New Horizons de la NASA al planeta enano Plutón sigue planteándonos cada vez más retos y nuevos misterios. En todo lo alto se encuentran las recientes imágenes de la superficie del planeta revelando lo que parecen dunas de arena. Esto es un problema en sí mismo, puesto que la atmósfera de Plutón es actualmente demasiado delgada y débil como para generar el viento necesario que las cree.

Alan Stern, el investigador jefe de la New Horizons ha declarado “Hemos detectado extensas áreas rasgos semejantes a dunas. Estamos siendo cautelosos diciendo que se asemejan a dunas. Pueden ser dunas o pueden no serlo. Su origen está debatiéndose.”

El equipo de la New Horizons sugiere que la atmósfera de Plutón debe haber sido alguna vez lo suficientemente densa para crear dunas o formaciones semejantes a dunas -solo si alguna extraña fuerza hubiese sido capaz de conducir ese necesario viento.

Las improbables dunas no son algo nuevo para la ciencia planetaria. En los últimos años hemos apreciado dunas “imposibles” en cuerpos a través del Sistema Solar, incluyendo Marte. Se ha informado ya de la observación de claras dunas de arena sobre el Cometa 67P -claras incluso bajo la suposición estándar de que ningún cometa podría tener la atmósfera necesaria para crear dunas. Hasta hace poco tiempo, la ciencia de los cometas nunca ha llegado a aventurar que pudiese haber viento en la superficie de un cometa.

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La melodía eléctrica del cometa 67P/C-G

Interpretación de cómo interactúa eléctricamente el Cometa con el viento solar
Imagen artística de la nave Rosetta orbitando en torno al comenta 67P
Representación artística de la nave Rosetta junto al Cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko

El RPC (Rosetta’s Plasma Consortium) ha desvelado una misteriosa “melodía” que el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko está cantando en el espacio. Karl-Heinz Glassmeier, principal investigador del RPC, que encabeza el “Space Physics and Space Sensorics” en el “Technische Universität Braunschweig”, nos amplía la información.

El RPC, en la nave Rosetta, se compone de 5 instrumentos que proporcionan una amplia variedad de información complementaria acerca del plasma eléctrico que rodea al Cometa 67P/C-G. Es importante recordar que el plasma es el cuarto estado de la materia, o estado fundamental de la materia, un “gas” eléctricamente conductor y que puede transportar campos magnéticos y corrientes eléctricas.

Estos instrumentos han sido diseñados para estudiar ciertos fenómenos, como por ejemplo la interacción entre el Cometa y el viento solar, un flujo continuo de partículas cargadas (plasma) emitido por el Sol. Por ejemplo, valores típicos del viento solar medidos en la Tierra son: velocidad de unos 400 Km/sg y densidad de carga 5 protones/cm3.

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Cometa 67P / Churyumov-Gerasimenko. El modelo de Cometa Eléctrico

Conforme la nave Rosetta, de la ESA (Agencia Espacial Europea), se ha ido acercando al cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko, en los primeros días de agosto de 2014 hemos ido recibiendo imágenes de su forma y de su superficie, cada vez con mayor detalle y resolución. Lo primero que debemos apreciar es su forma, su morfología de doble lóbulo:

Cometa 67P/C-G
Imagen del cometa 67P tomada por la nave Rosetta el 3 de agosto de 2014 desde una distancia de 285 km. Crédito: ESA/Rosetta/MP

Quizás esto no le dice nada a la mayoría, pero debe saberse que el doble lóbulo (similar a un cacahuete) es una forma característica de algunos de los cometas ya estudiados por las diversas sondas que la NASA ha lanzado desde 1986.

Hay que reconocer que se trata de una forma muy peculiar. Los cometas y asteroides que vagan por el espacio tienen su origen en tiempos remotos, cuando choques y cataclismos a gran escala originaron la formación de nuestro Sistema Solar tal como ahora lo conocemos.

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